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Palabras silbadas

Los pastores de la isla canaria de la Gomera utilizan un peculiar sistema para comunicarse, un complejo lenguaje integrado por silbidos que permite a los pastores la comunicación en largas distancias. Un grupo de investigadores de la Universidad de La Laguna ha estudiado las áreas del cerebro que se activan cuando los pastores utilizan este lenguaje, hallando un gran paralelismo con las áreas relacionadas con el lenguaje.

El «silbo» de la Gomera, que sustituye en muchos casos al lenguaje hablado, se compone de sílabas, integradas por un abecedario de dos vocales y cuatro consonantes con diferentes matices entre ellas que se emiten con distinciones de tono y frecuencia. De esta manera, el silbo permite mantener una conversación cuando la distancia o el terreno impiden utilizar el lenguaje convencional.

En el trabajo de la Universidad de La Laguna, dirigido por David Corina, profesor de Psicología de la Universidad de Washington en Seattle, participaron cinco personas que utilizan habitualmente el silbo y cinco hispanohablantes que no lo comprenden. A todos ellos les hicieron escuchar frases en español y en silbo y les pidieron que explicaran su significado. Después, escucharon frases en español que denotaban distintos colores de animales y los sonidos equivalentes en silbo y se les pidió que recordaran cuántas veces aparecía una palabra o un silbido determinados.

Las áreas que se activaban en todos los casos se analizaron mediante imágenes de resonancia magnética funcional. Los resultados indicaban que cuando los «silbadores» escuchaban el silbo se activaban muchas de las regiones del cerebro que están involucradas con el lenguaje. Cuando escucharon frases en español el cerebro de los silbadores y no silbadores presentaron el mismo patrón de actividad. En cambio, cuando los no silbadores escucharon el silbo su cerebro reaccionó de forma bien distinta al de los pastores expertos, se activaron distintas regiones pero ninguna de ellas relacionada específicamente con el procesamiento del lenguaje.

Con la intrusión de las nuevas tecnologías el silbo ha entrado en un período de decadencia. El uso de los teléfonos móviles podría llevar fácilmente este lenguaje a la extinción. Se perdería entonces una oportunidad única para entender los mecanismos que emplea nuestro cerebro en los procesos de comunicación, además de un patrimonio único de la isla de la Gomera y de la humanidad.

[17/01/05]


 

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