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Descubiertos los receptores del sabor ácido
[Sour taste receptors discovered]

Redacción

Estamos empezando a averiguar qué es lo que realmente ocurre en las células gustativas y cual es el mecanismo molecular implicado en la detección de un alimento ácido. El sabor ácido desempeña un papel importante en la alimentación y salud de los animales superiores, puesto que, en general, va ligado a la detección de un alimento en mal estado, entre otras cosas. En contraste con la creencia clásica de que todas las células de la lengua eran capaces de detectar diversos tipos de sustancias, un reciente trabajo publicado en Nature muestra que existe un grupo de células específicas para este sabor concreto.

Al mismo tiempo, el estudio ha hallado otro interesante fenómeno. Los receptores para el sabor ácido de estas células, también se encuentran en las neuronas del canal central de la médula espinal, que están en contacto con el fluido cerebroespinal. Aparentemente, esta presencia podría facilitar la detección y el control de la acidez de este fluido corporal tan importante.

En busca de un receptor específico

Los investigadores del Howard Hughes Medical Institute y de la Universidad de California en San Diego, llevan varios años identificando células, receptores y señales intracelulares responsables de la detección de los gustos humanos dulce, amargo y umami: el gusto correspondiente al glutamato sódico y utilizado como potenciador del sabor.

En esta ocasión, los especialistas norteamericanos se centraron en la selección de regiones genéticas y secuencias proteicas expresadas en tejidos candidatos por la posible utilidad de los receptores del sabor ácido. Tras esta selección inicial, y utilizando la técnica denominada PCR con transcriptasa inversa, fueron capaces de localizar un receptor molecular conocido como PKD2L1, relacionado con la gran familia de canales iónicos presentes en las membranas celulares.

Dos hechos parecen apoyar la especificidad para el ácido de este receptor. En primer lugar, la proteína PKD2L1 no se encuentra en las células con receptores para otro tipo de sabores. Además, los ratones modificados genéticamente para inactivar estas células con el receptor PKD2L1, se muestran insensibles a los estímulos de tipo ácido, mientras que conservan la sensibilidad al resto de sabores.

El control de la acidez interna

La observación de que esta proteína se localiza en neuronas del sistema nervioso central puede ayudar a explicar cómo el cuerpo controla la calidad y pH de los fluidos corporales internos. En concreto, la presencia del receptor PKD2L1 en células nerviosas alrededor del canal central de la médula espinal, podría demostrar que estas células son una pieza clave en el mecanismo homeostático responsable del control de la acidez del líquido cefalorraquídeo.

Con la intención de testar esta hipótesis, los investigadores registraron las señales nerviosas emitidas por las neuronas en una sección de la médula. Cuando modificaron el entorno, comprobaron que las células nerviosas se activaban selectivamente y emitían señales de frecuencia más alta cuando eran sometidas a un medio en solución ácida. El profesor Zuker, responsable de la investigación, explica que este descubrimiento podría mostrar el mecanismo por el cuál el cuerpo monitoriza la calidad de los fluidos internos. Así, por ejemplo, el cuerpo es capaz de controlar la respiración vigilando la acidez de la sangre. Las alteraciones en el sistema sanguíneo, en el líquido cefalorraquídeo y en el fluido cerebral podrían enmascarar un amplio rango de enfermedades.

 

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