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Obituario
[Obituary]

El Dr. Lawrence C. Katz, neurobiólogo del Howard Hughes Medical Institute y la Facultad de Medicina de la Universidad de Duke (Durham, NC), murió en noviembre de 2005, a los 48 años de edad, víctima de un melanoma.

Las investigaciones del Dr. Katz acerca del desarrollo y función del cortex de mamíferos recibieron el reconocimiento internacional y numerosos premios profesionales.

En los primeros años de su carrera estudió los sucesos celulares que tienen lugar en el cerebro durante la formación y mantenimiento de los circuitos neuronales de la corteza visual primaria. En los últimos años, Katz investigó la organización de la visión, pero también estudió con su grupo el sistema olfativo. En particular, cómo las señales olfativas importantes para comportamientos básicos están codificadas en el sistema olfativo principal, que detecta olores transmitidos por el aire, y el sistema vomeronasal, que detecta las feromonas específicas de especie.

Últimamente uno de sus principales intereses era comprender cómo los circuitos neuronales activados por los sistemas olfativo y vomeronasal desencadenan comportamientos específicos en las especies.

Sus investigaciones contribuyeron al conocimiento de cómo los animales interpretan el mundo. Si bien en humanos participan principalmente una vista y un oído bien desarrollados, la mayoría de los mamíferos utilizan un agudo sentido del olfato para detectar los depredadores, defender su territorio y hallar comida y compañía. Y para ello están equipados con dos tipos distintos de órganos quimiosensoriales: el sistema olfativo principal y el vomeronasal.

Al Dr. Katz se le recordará también por haber acuñado el térmico «neurobic», que consiste en ejercitar el cerebro para fortalecerlo frente al proceso del envejecimiento. En 1999 publicó la obra «Keep your brain alive», en la que proponía 83 ejercicios para fortalecer el cerebro. Durante toda la vida el individuo aprende creando nuevas conexiones entre neuronas, y en la edad adulta su cerebro posee aún una gran capacidad residual de reorganizarse. Dado que una gran parte del cerebro está dedicada a procesar señales sensoriales, el neurobic propone utilizar los sentidos para forjar nuevas conexiones. La actividad debe implicar uno o más sentidos, utilizarlos de modos inusuales, añadiendo elementos insospechados a las rutinas sensoriales diarias. Por ejemplo, oler nuevos aromas al despertar puede activar nuevas rutas neuronales. O realizar una actividad rutinaria, como ducharse, con los ojos cerrados, sólo utilizando el tacto.

Más información:
http://www.hhmi.org/research/investigators/katz_bio.html
http://inside.duke.edu/article.php?IssueID=45&ParentID=2224

 

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